Political Economy and Utilitarianism in Dickens’ Hard Times - Université Paris 1 Panthéon-Sorbonne Access content directly
Book Sections Year : 2017

Political Economy and Utilitarianism in Dickens’ Hard Times

Çinla Akdere

Abstract

The paper will re-examine Charles Dickens’ understanding of utilitarianism through a study of Hard Times. In agreement with what the current literature that focuses on the joint criticism that Dickens and Bentham made of the administration of the time, or on the biased presentation made by the former of the philosophy of the latter, which leads to criticism that emphasis is placed on pain alone, while the principle of utility emphasizes pleasure as well (Blake 2009), we will demonstrate the need to nuance Dickens’ position as regards utilitarianism, a philosophy which he knew well (see Goldberg 1972; Stone 1985). To do so we need to distinguish what, in this work, pertains to his criticism against political economy and what pertains to his criticism against utilitarianism (I). We will illustrate our arguments by pointing out the dynamics at work throughout the novel and we will prove that for Dickens, utilitarianism was open to change, while the effects of the economy remain inalterable and admit no solutions (II).
Hard Times (1854) de Dickens est souvent présenté comme une critique de l’utilitarisme benthamien. Mais il comporte également un autre aspect important, qui est une critique de l’économie politique classique – à un moment où celle-ci est accusée de rester froide aux difficultés économiques et sociales rencontrées par la population. Cet article s’intéresse à ces deux critiques pour aboutir à deux résultats. Le premier est que la concomitance des deux critiques chez un auteur dont les écrits étaient alors très populaires a contribué à une confusion entre utilitarisme et économie classique : Dickens se situe ici dans la continuité de la critique adressée par Carlyle à une société qu’il accuse de ne pas se préoccuper des conditions de vie des populations et de valoriser la pensée utilitariste, dont la principale caractéristique serait le matérialisme. Le second résultat est un réexamen de la position critique de Dickens face à l’utilitarisme : nous montrons que pour l’auteur les traits utilitaristes de ses personnages sont amenés à la fin du roman à évoluer positivement, tandis que les effets de l’activité économique sont considérés comme immuables et fondamentalement néfastes.
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Dates and versions

hal-03825534 , version 1 (22-10-2022)

Identifiers

Cite

Nathalie Sigot, Çinla Akdere. Political Economy and Utilitarianism in Dickens’ Hard Times. Ҫınla Akdere, Christine Baron. Economics and Literature. A Comparative and Interdisciplinary Approach, Routledge, 13 p., 2017, 9780367886202. ⟨10.4324/9781315231617⟩. ⟨hal-03825534⟩

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UNIV-PARIS1 PHARE
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